Каждая фирма должна хранить свои товары на складе до тех пор, пока они не будут проданы. Чтобы обеспечить быстрое выполнение заказов, компания должна иметь в наличии достаточные запасы товаров. Складирование товаров необходимо, поскольку циклы производства и потребления совпадают редко. Например, компании Snapper, Того и другие производители газонокосилок производят продукцию круглый год и накапливают ее на своих складах для того, чтобы продавать в весенне-летний сезон. Складское хранение товаров призвано устранить несовпадения по времени и количеству заказываемых товаров.

Компании нужно принять решение о том, сколько складов ей необходимо, какими должны быть эти склады и где они должны находиться. Компания может воспользоваться складами длительного хранения или распределительными центрами (транзитными складами). На складах длительного хранения товары находятся довольно продолжительное время. Распределительные центры (distribution center) используются в основном для перемещения, а не для хранения товаров. Они представляют собой крупные автоматизированные склады, предназначенные для того, чтобы получать товары от различных предприятий и поставщиков, принимать заказы, эффективно их обрабатывать и как можно скорее поставлять товары заказчикам. Например, компания Wal-Mart располагает сетью, состоящей более чем из 100 огромных распределительных центров в США, и еще 57 распределительными центрами по всему миру. Лишь один такой распределительный центр, который ежедневно обслуживает 120 магазинов Wal-Mart, охватывает под одной крышей площадь, равную 1,2 миллиона квадратных футов (что эквивалентно примерно 29 футбольным полям). Огромный распределительный центр, расположенный неподалеку от Вильямсбурга, штат Вирджиния, занимает площадь, равную 3 миллионам квадратных футов. В типичном распределительном центре лазерные сканеры ежедневно отслеживают маршрут 190 тысяч контейнеров с товарами, движущихся по конвейерным линиям, общая длина которых равна почти 17,7 км. Тысяча рабочих ежедневно осуществляет погрузку и разгрузку 500 грузовиков. Распределительный центр компании Wal-Mart в городе Монроу, штат Джорджия, содержит холодильник общей площадью 127 тысяч квадратных футов. В таком холодильнике могут одновременно находиться 10 тысяч поддонов с продуктами питания.

Распределительный центр. Крупный автоматизированный склад, предназначенный для того, чтобы получать товары от различных предприятий и поставщиков, принимать заказы, эффективно их обрабатывать и как можно скорее поставлять товары заказчикам.

Складские приспособления и технологические разработки складского оборудования в последние годы значительно усовершенствовались. Старые многоэтажные склады с медленно работающими конвейерами и устаревшими методами погрузочно-разгрузочных работ испытывают сильную конкуренцию со стороны более новых, одноэтажных автоматизированных складов, имеющих улучшенную систему погрузки-разгрузки, которой управляет компьютер. Для обеспечения функционирования таких складов достаточно всего несколько человек. Компьютеры считывают информацию о поступивших заказах и дают сигнал погрузчикам, электрическим лебедкам или роботам собрать необходимое количество определенного товара и поместить его на погрузочные платформы. Компьютеры также распечатывают счета-фактуры. Использование таких складов позволяет снизить количество травм у рабочих, сократить расходы на оплату труда, исключить хищение или порчу товаров.