Уровень товарных запасов также оказывает влияние на удовлетворенность потребителя. Главной проблемой является сохранение и поддержание оптимальной величины товарного запаса — не слишком большой и не слишком маленькой. Слишком большой товарный запас влечет за собой не только большие расходы на его поддержание, но и его устаревание. Поддержание слишком маленького товарного запаса может вызвать нехватку товара на складе, дорогостоящие срочные погрузку или производство товаров, неудовлетворенность потребителей или, самое худшее, потерю продаж, так как потребитель может в этом случае предпочесть конкурента. Принимая решение о величине товарных запасов, менеджеры должны соотносить стоимость поддержания больших запасов с объемами продаж и прибылью.

За последние десять лет многие компании значительно сократили объемы своих товарных запасов и связанные с ними расходы, используя системы поставок “точно в срок” (Just In Time — JIT). С помощью таких систем производители и торговые фирмы поддерживают очень маленькие запасы материалов и готовой продукции. Очень часто поддерживается такой запас, которого хватает всего на несколько дней. Например, компания Dell Computer, добившаяся больших успехов в деле использования системы поставок “точно в срок”, хранит у себя товарно-материальные запасы, рассчитанные на 2-3 суток работы, в то время как конкуренты этой компании хранят у себя 40-60-суточные объемы товарно-материальных запасов. Запасы материалов или товаров пополняются только тогда, когда это необходимо, а не накапливаются на складе. Такие системы снабжения требуют точного прогнозирования, а также быстрого, частого и гибкого выполнения поставок, чтобы новые поставки осуществлялись в нужный момент. Тем не менее эти системы позволяют добиться значительного снижения затрат на поддержание запасов и погрузочно-разгрузочные работы.

Маркетологи постоянно изыскивают все новые и новые способы повышения эффективности управления товарно-материальными запасами. Возможно, в не столь отдаленном будущем управление товарно-материальными запасами будет полностью автоматизировано. Например, в главе 3 мы обсуждали RFID, или технологию “интеллектуальной бирки”, посредством которой микросхемы-передатчики встраиваются в товары или прикрепляются к ним (начиная с цветов и бритвенных лезвий и заканчивая автомобильными шинами) или их упаковке. Такие “интеллектуальные” товары дают возможность полностью автоматизировать всю цепочку поставок, на долю которой приходится примерно 75% себестоимости товара.

Компаниям, использующим RFID, в любой момент будет известно физическое местонахождение товара в цепочке поставок. “Интеллектуальные” торговые полки не только будут сообщать им, когда следует размещать очередной заказ на товары, но и автоматически разместят этот заказ у их поставщиков. Эти замечательные новые информационные технологии произведут настоящий переворот в каналах распределения и изменят их до неузнаваемости. Многие крупные компании, не испытывающие недостатка в ресурсах (например, Procter & Gamble, IBM, Wal-Mart, Levi Strauss и Best Buy), инвестируют значительные средства в технологию RFID, стремясь максимально использовать ее богатые возможности.